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元関脇の嘉風が引退 年寄「中村」を襲名

 日本相撲協会は12日、元関脇で西十両7枚目で佐伯市出身の嘉風(37)=本名大西雅継、尾車部屋=の引退と、年寄「中村」の襲名を発表した。6月に負傷した右膝が回復せず、全休した名古屋場所に続いて今場所も初日から休場していた。今後は部屋付き親方として後進を指導する。16日に都内で引退会見する。
 関取最年長の嘉風は04年初場所で初土俵。06年の初場所に新入幕し、16年初場所で新関脇に昇進した。突き、押しや懐に入っての攻めなど激しい取り口で人気だった。通算成績は649勝642敗30休で、殊勲賞2回、敢闘賞4回、技能賞4回、金星は8個獲得した。
 嘉風の師匠、尾車親方(元大関琴風)は「残念だけどしょうがない。今までいい夢を見させてもらった、と本人に言った」と話した。

〇挑み続けた真っ向勝負
 嘉風が現役を退くことを決めた。出身地の佐伯、高校時代を過ごした中津の関係者も一抹の寂しさを感じながらも、長年にわたって名勝負を繰り広げた人気力士の労をねぎらった。
 「皆さんの応援がなければやってこられない世界。小さい体でよくここまで頑張ってきた」。嘉風の父親、大西広史さん(66)=佐伯市=は突き押し相撲で真っ向勝負を挑み続けた息子を誇りに感じていた。
 数日前に本人から引退を決意したとの連絡があった。けがは予想以上に重傷で、懸命にリハビリを続けていたが、回復のめどが立たないことが現役引退を決断した要因になったという。広史さんは「一日でも長くまげを結っていたいという思いで相撲を取ってきた。土俵に上がり続けた結果、幕下に落ちて引退ではなく、けがが理由というのは本人も心残りだろう」と心情を察した上で、「これからは後進の指導に頑張ってほしい」と願った。
 同市後援会の西村博企事務局長(41)は12日午後、嘉風に電話で現役引退を確認した。「けがで引退はものすごく悔しい思いがあったと思う。でもそれを表に出さず、次のステップに進んでいこうとする気概が伝わった」とおもんぱかった。
 嘉風は古里で相撲教室を開催するなど、これまでも地元への貢献を大切にしてきた。西村事務局長は「後援会自体は形を変えるかもしれない。それでも嘉風の活動を今まで以上にサポートしていきたい」と話した。

〇高校時代の恩師「親方として後進育てて」
 「もう1場所、取りたかったと思うが…。今はお疲れさまと言ってあげたいですね」。中津工高時代の恩師、蓑田智通さん(59)=昭和電工武道スポーツセンター長=は残念そうに切り出した。
 佐伯南中時代の嘉風関を中津工高に誘い、3年間、指導した。卒業後も活躍を見守った。2002年の高知国体では県選手団本部の総務として、相撲成年男子A県選抜の先鋒(せんぽう)として初優勝に貢献した教え子の戦いぶりに涙した。
 「当時から大分のために、大分に育てられたという気持ちで土俵に臨んでいた」と振り返りながら、「関取最年長の37歳。長い間、よく頑張ったと思います。今後は親方として後進を育ててほしい」と期待した。
 高校時代の嘉風関の下宿先だった中津市北新地の中村正太郎さん(70)、香代子さん(72)夫妻も引退を寂しく感じていた。今も嘉風関が中津に訪れた際は自宅に泊まっていく間柄。本人からけがの状況も聞いており、「厳しいかも」と感じていたという。
 「何とかまた復帰できればと願っていたが残念。もう相撲を取る姿を見られないと思うと寂しい」と香代子さん。正太郎さんは「大学生のころ、教育実習でしばらく滞在していた時に教員になるか、大相撲の道に進むか、かなり悩んでいたことを思い出す。大相撲の世界には想像もつかない苦労があったと思う。よくこの年まで頑張ったなと声を掛けたい」と話していた。

〇地元への貢献に感謝
 田中利明佐伯市長の話 嘉風関は佐伯合宿(6月17~23日)の期間中、不慮の事故に遭い、このたび引退を決断することになった。心からお見舞い申し上げるとともに、長年にわたって相撲界で活躍し、佐伯市にも多大な貢献をしてくれたことに深く感謝します。

〇長い間、お疲れさま
 奥塚正典中津市長の話 嘉風関はすがすがしい取り口で相撲好きを魅了しました。高校時代を過ごした中津には多くのファンがいて、郷土力士として応援していました。最近は満身創痍(そうい)で相撲道を歩まれていたのではないでしょうか。長い間、お疲れさまでした。ありがとうと言いたい気持ちです。
※この記事は、9月13日大分合同新聞朝刊18ページに掲載されています。
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